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La nueva variante del coronavirus sacude a Sudáfrica con una velocidad “aterradora”

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Los especialistas aseguran que no es una coincidencia que surgieran nuevas variantes en los países que sufrieron algunas de las mayores olas iniciales del virus del mundo, sino que era probable que en los lugares donde el virus se encontraba con un gran número de personas que ya tenían anticuerpos mutara para encontrar nuevos huéspedes

Sudáfrica ya era uno de los países más afectados por el coronavirus, pero en las seis semanas desde que se anunció públicamente una nueva variante más transmisible, un enorme aumento de nuevos casos y muertes ha superado con creces las oleadas anteriores de la pandemia.

Se cree que la variante surgió en la provincia de Eastern Cape de Sudáfrica, pero ahora se ha encontrado en al menos 32 países, lo que genera temores de que su propagación sin paliativos a nuevas partes del mundo podría dar lugar a nuevas olas de contagio justo cuando el largo trabajo del lanzamiento de la vacuna global se pone en marcha.

La variante identificada en Sudáfrica aún no ha demostrado ser más letal que otras, incluidas variantes igualmente altamente transmisibles detectadas recientemente en Gran Bretaña y Brasil, pero las mutaciones que hacen que sea un 50 por ciento más transmisible, le han permitido llevar la delantera de lo que ya era una transmisión comunitaria fuera de control en Sudáfrica.

“De los casos que hemos secuenciado en Sudáfrica, más del 90 por ciento son la nueva variante”, dijo Richard Lessells, investigador principal de la Plataforma de Secuenciación de Investigación e Innovación de KwaZulu-Natal, o KRISP, que ha jugado un papel pionero en la identificación de variantes de coronavirus en Sudáfrica y en otros lugares. “Es asombroso y aterrador lo rápido que llegó a dominar, y se siente como si estuviéramos en las etapas iniciales de ver esta variante, y las otras nuevas, volverse más dominantes en todo el mundo”.

Se han observado varias mutaciones del coronavirus desde su aparición, aunque la gran mayoría no representan mayores riesgos para la población. Sin embargo, algunos pueden ser más contagiosos (REUTERS)
Se han observado varias mutaciones del coronavirus desde su aparición, aunque la gran mayoría no representan mayores riesgos para la población. Sin embargo, algunos pueden ser más contagiosos (REUTERS)

Su aumento ha llevado a que decenas de países impongan prohibiciones a los viajeros que han estado recientemente en Sudáfrica, incluido Estados Unidos. Durante el día de hoy, funcionarios de Carolina del Sur anunciaron el descubrimiento de dos casos de la variante de Sudáfrica, los primeros en Estados Unidos. Los casos fueron en personas sin antecedentes de viajes a Sudáfrica, lo que, según los funcionarios, implicaba que la propagación comunitaria de la variante ya estaba en marcha.

El episodio tuvo lugar luego de un anuncio del productor estadounidense de vacunas Moderna que decía que los anticuerpos que crea su vacuna eran menos efectivos para neutralizar la nueva variante que las previamente dominantes. La compañía dijo que estaba desarrollando una nueva vacuna de refuerzo y probando un régimen de tres inyecciones como formas de aumentar la eficacia de la vacuna.

El jueves, Pfizer y su socio de investigación BioNTech publicaron un estudio que aún no ha sido revisado por pares que muestra que su vacuna fue solo un poco menos efectiva contra la variante de Sudáfrica, aunque los hallazgos fueron limitados porque analizó el efecto de la vacuna solo en dos de las 23 mutaciones totales en la variante.

Los estudios sudafricanos también han documentado docenas de casos de personas que contrajeron cepas anteriores del coronavirus infectadas con la nueva variante, lo que sugiere que aquellos que habían contraído casos leves o tenían recuentos bajos de anticuerpos podrían ser propensos a la reinfección.

En Sudáfrica, a pesar del regreso a un encierro y un toque de queda más estrictos, muchos hospitales están abrumados, especialmente en Eastern Cape, que se ha convertido en el epicentro de la propagación de la nueva variante. Las desgarradoras estadísticas publicadas esta semana por el Consejo de Investigación Médica de Sudáfrica muestran que el exceso de mortalidad se dispara casi directamente en las nueve provincias del país.

Era probable que en los lugares donde el virus se encontraba con un gran número de personas que ya tenían anticuerpos mutara para encontrar más fácilmente nuevos huéspedes (EFE)Era probable que en los lugares donde el virus se encontraba con un gran número de personas que ya tenían anticuerpos mutara para encontrar más fácilmente nuevos huéspedes (EFE)

“Las ambulancias y los familiares han dicho que conducirían de un hospital a otro durante hasta seis horas en busca de un lugar para obtener algo de oxígeno”, dijo en diálogo con The Washington Post Imtiaz Sooliman, fundador de una de las organizaciones benéficas más grandes de Sudáfrica, Gift of the Givers, que ha estado ayudando a distribuir máquinas de oxígeno. “Los médicos te dirán que las personas murieron en automóviles mientras esperaban ser admitidas en la sala de urgencias, o que murieron antes de que pudieran ser atendidas”.

Phumla Mnyanda, que dirige un hospital de 260 camas en la capital del Cabo Oriental, Bhisho, aseguró que las publicaciones en las redes sociales habían difundido información errónea sobre las formas de evitar los hospitales donde las personas morían, lo que impidió que un número aún mayor de personas ingresara cuando sintieron los primeros síntomas. Pero a medida que los pacientes se acercaban a la muerte, las familias los llevaban al hospital solo para descubrir que poco se podía hacer para salvar a sus familiares.

“Llegaban demasiado tarde y para entonces sus niveles de oxígeno eran muy bajos, y lo veías bajar y bajar, y no había nada que pudiéramos hacer”, dijo en una entrevista telefónica con el diario estadounidense. “La gente está muy asustada porque hay muchos que han muerto”.

Las cifras de exceso de mortalidad del South African Medical Research Council (SAMRC) indican que es probable que más de 110.000 hayan muerto de COVID-19 en Sudáfrica desde mayo, a pesar de que la cifra oficial está apenas por encima de 41.000. Solo en enero se han registrado más de 30.000 muertes en exceso. Si la mayoría de estas muertes excesivas se pueden atribuir al COVID-19, que la mayoría de los expertos sudafricanos creen que pueden, entonces el número de muertos del país sería el más alto como proporción de su población en el mundo.

Debbie Bradshaw, investigadora de SAMRC, reconoció que aunque Sudáfrica en general tenía una buena reputación de registrar la mayoría de las muertes, las que ocurrieron fuera de los hospitales a menudo no fueron diagnosticadas y, por lo tanto, escaparon al peaje oficial. “Creemos que la mayoría de las muertes por COVID-19 confirmadas en realidad solo se informan desde los hospitales, mientras que hay muchos que abandonan los hospitales antes de morir o nunca llegan a los hospitales en primer lugar”, dijo.

Las cifras de exceso de mortalidad del South African Medical Research Council (SAMRC) indican que es probable que más de 110.000 hayan muerto de COVID-19 en Sudáfrica desde mayo (REUTERS)Las cifras de exceso de mortalidad del South African Medical Research Council (SAMRC) indican que es probable que más de 110.000 hayan muerto de COVID-19 en Sudáfrica desde mayo (REUTERS)

A pesar de ser potencialmente la causa de decenas de miles de muertes, los investigadores han secuenciado la variante sudafricana menos de 700 veces. La variante británica, por otro lado, se ha secuenciado casi 30.000 veces. Casi el 80 por ciento de las secuencias variantes sudafricanas se han encontrado en Sudáfrica y otro 10 por ciento en Gran Bretaña.

Otros treinta países conforman el resto, pero Lessells en KRISP dijo que era probable que la variante estuviera circulando mucho más ampliamente, especialmente en países africanos con vínculos económicos más estrechos con Sudáfrica, pero donde la capacidad de secuenciación es limitada o inexistente.

Las fronteras terrestres de Sudáfrica se han cerrado a los viajes no esenciales, pero una larga lista de excepciones significa que miles de personas aún las cruzan cada semana. También permanecieron abiertos durante las vacaciones de diciembre, cuando muchos trabajadores migrantes regresaron a sus países de origen con licencia.

Algunos de esos países vecinos o cercanos del sur de África, como Zimbabwe, Zambia, Mozambique y Malawi, han experimentado un aumento vertiginoso de los casos después de meses de relativa calma.

Lessells dijo que su laboratorio esperaba liberar secuencias de muestras tomadas del vecino Mozambique esta semana. “Estamos comprometidos en una gran cantidad de ciencia colaborativa con socios de todo el mundo que intentan comprender qué causó su auge”, dijo.

El consenso, subrayó, es que no es una coincidencia que surgieran nuevas variantes en Sudáfrica, Gran Bretaña y Brasil, que sufrieron algunas de las mayores olas iniciales del virus del mundo. Era probable que en los lugares donde el virus se encontraba con un gran número de personas que ya tenían anticuerpos mutara para encontrar más fácilmente nuevos huéspedes.

“Nuestras fallas en tomar medidas drásticas contra la propagación comunitaria, donde sea que se encuentren, conducirán casi con certeza a aún más variantes nuevas”, concluyó Lessells.

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Descubren una nueva cepa en Nueva York que preocupa a los científicos

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Se trata de la variante B.1526, identificada por primera vez en muestras recolectadas en noviembre. Para mediados de este mes, ya representaba alrededor del 12% de los casos

Una nueva cepa de coronavirus preocupa a la comunidad científica en Nueva York. Se trata de la variante B.1.526, que si bien fue identificada por primera vez en noviembre, a mediados de febrero ya representaba cerca del 12% de los casos.

La secuenciación del genoma del SARS-CoV-2 a gran escala es fundamental para monitorear y comprender la evolución de la pandemia en curso. En los últimos meses distintas variantes detectadas por primera vez en Reino Unido, Sudáfrica y Brasil se fueron expandiendo a diversos países, causando preocupación en la comunidad científica por las implicancias que puede tener respecto a su mayor grado de contagio y mortalidad.

Los investigadores que la hallaron observaron que una de las mutaciones en esta variante es la misma que apareció en Sudáfrica y se conoce como B.1,351. Lo preocupante, es que también parece evadir, en cierto modo, la respuesta del cuerpo a las vacunas. “Observamos un aumento constante en la tasa de detección desde finales de diciembre hasta mediados de febrero, con un aumento alarmante al 12,7% en las últimas dos semanas”, explicó el equipo del Centro Médico de la Universidad de Columbia en un informe que aún no se publica, aunque está previsto que aparezca en versión preimpresa esta semana.

Lo preocupante de esta variante es que también parece evadir, en cierto modo, la respuesta del cuerpo a las vacunasLo preocupante de esta variante es que también parece evadir, en cierto modo, la respuesta del cuerpo a las vacunas

La mutación en esta variante encontrada que más preocupa a los investigadores se llama E484K y es la que le da al virus la capacidad de superar parte de la respuesta inmunitaria del cuerpo, así como los tratamientos autorizados con anticuerpos monoclonales. Los médicos afirman que esta mutación está apareciendo de forma independiente en muchos casos diferentes, pero también aparece en una variante en particular: la llamada B.1.526 o variante de Nueva York.

Dos equipos de investigadores diferentes se atribuyen el descubrimiento de la nueva variante. Un estudio es dirigido por un grupo de la Universidad de Tecnología de California (Caltech) y se publicó el martes. El otro, realizado por investigadores de la Universidad de Columbia, aún no es público. Ninguno de los estudios ha sido examinado por expertos ni publicado en una revista científica. Pero los resultados consistentes sugieren que la propagación de la variante es real, dijeron los expertos.

“No es una noticia especialmente feliz. Pero saberlo es bueno porque entonces quizás podamos hacer algo al respecto”, dijo al diario The New York Times, el doctor Michel Nussenzweig, inmunólogo de la Universidad Rockefeller que no participó en la nueva investigación.

Dos equipos de investigadores diferentes se atribuyen el descubrimiento de la nueva variante REUTERS/Stringer  Dos equipos de investigadores diferentes se atribuyen el descubrimiento de la nueva variante REUTERS/Stringer

Los investigadores han comenzado a analizar el material genético del virus para ver cómo podría estar cambiando. Examinan secuencias genéticas de virus tomadas de una pequeña proporción de personas infectadas para trazar la aparición de nuevas versiones. Así, Caltech desarrolló una herramienta de software, llamada Base de Datos de Variantes (VDB, por sus siglas en inglés), para examinar rápidamente el panorama cambiante de las mutaciones. El objetivo del diseño del programa de consultas VDB es proporcionar un medio rápido, ligero y natural para examinar el panorama de las mutaciones de pico de SARS-CoV-2.

A través de este software, especialistas de esta casa de estudios detectaron un linaje emergente de aislamientos virales en la región de Nueva York que comparte mutaciones con variantes previamente informadas. Los conjuntos más comunes de mutaciones de esta cepa (ahora, conocida como B.1.526) son L5F, T95I, D253G, E484K o S477N, D614G y A701V. Esta variante fue detectada por primera mes en noviembre de 2020. Después de los primeros meses de declarada la pandemia de SARS-CoV-2, una gran mayoría de los aislados secuenciados contenía la mutación de pico D614G (junto con tres cambios de nucleótidos separados).

Tras un período de cambio más lento, el cuarto trimestre de 2020 fue testigo de la aparición de otras variantes que contienen múltiples mutaciones, aparentemente centradas en el pico proteína. “Varias líneas de evidencia apoyan el escape de la presión selectiva de anticuerpos como fuerza impulsora para el desarrollo de estas variantes”, indicaron los científicos, y agregaron que las consideraciones sobre los efectos potenciales de estas mutaciones en la eficacia de las terapias con anticuerpos pasivos y la capacidad de las vacunas para prevenir lesiones leves o COVID-19 moderado han impulsado recientemente los programas de vigilancia genómica para monitorear la evolución del SARS-CoV-2.

El patrón general de mutaciones en este linaje sugiere que la misma surgió en parte en respuesta a la presión selectiva de los anticuerpos. Según las fechas de recolección de estos aislamientos, parece que la frecuencia del linaje B.1.526 ha aumentado rápidamente en Nueva York en las últimas semanas”, concluyeron los científicos de Caltech.

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“No vacunamos lo que prometimos y va a llegar el invierno con una nueva ola”, advirtió un infectólogo que asesora al Gobierno

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Lo dijo Eduardo López. quien admitió un “déficit” de dosis. Y sostuvo que es fundamental inmunizar a más de 7 millones de adultos mayores. Crítica a Axel Kicillof.

El infectólogo Eduardo López, uno de los miembros del comité de expertos que asesora al Gobierno desde el inicio de la pandemia, admitió que no se llegó al número de vacunados prometido para febrero y que, a raíz de ello, advirtió que, de no avanzar con premura en la vacunación, se podría repetir una nueva ola de contagios, como la del invierno pasado.

Lo que más me preocupa es que no llegamos a vacunar lo que habíamos prometido: 4 millones de dosis en enero de la vacuna Sputnik V y 14 millones en febrero. No han llegado y esto sí que no es bueno”, sostuvo López, en declaraciones a Radio Rivadavia.

“Si usted no vacuna, va a ser lo mismo que el año pasado. Va a llegar el invierno y a empezar a aumentar y una nueva ola. Creo que esto es muy importante”, agregó.

Para el infectólogo es crucial que antes de la llegada del frío se cubra “el target” principal en el que debería focalizarse el plan de vacunación: los mayores de 60 años. “Nuestro objetivo es de 7.400.000 adultos mayores para vacunar, como ideal. antes de que llegue el invierno”, detalló para luego advertir: “Estamos con un déficit de vacunas que tenemos que subsanarlo lo más rápidamente posible“.

La vacunación contra el Covid-19 en la Argentina. Foto: Andrés D’Elia.

La vacunación contra el Covid-19 en la Argentina. Foto: Andrés D’Elia.

López consideró que para evitar una nueva ola de contagios de la magnitud que hubo durante 2020 “tenemos tres meses o cuatro por delante” en los que “si trabajamos fuerte, creo que se puede evitar o por lo menos minimizar”.

“La vacuna, aún con la primera dosis, tiene una eficacia del 71%, tanto la de Astrazeneca como la Sputnik V y además previene la enfermedad grave”. explicó el especialista, pero volvió a enfatizar en su preocupación: “Ahora, si nosotros seguimos corriendo la fecha de arrancar con una vacunación masiva en el adulto mayor, entonces estamos en problemas para ver qué pasa en el mes de mayo o junio”.

Según Lopez, en la actualidad, la pandemia en Argentina muestra cifras de “casos amesetados”. “Ha caído de los 14 mil (contagios) de fin de diciembre, estamos entre los 7 y 8 mil, que es una meseta alta. Y tenemos una mortalidad que tampoco es baja“, remarcó.

En la entrevista radial, el asesor epidemiológico del Gobierno no esquivó referirse a la polémica del Vacunatorio VIP montado en el Ministerio de Salud. “Es un episodio desafortunado y triste”, sostuvo pero estimó que los ciudadanos “lo vieron como un hecho pésimo, pero igual la gente se quiere ir a vacunar, especialmente el adulto mayor, que está muy cansado del distanciamiento social y el aislamiento“.

Una dura crítica a Axel Kicillof

Pero fue cuando a López le consultaron sobre las declaraciones de Axel Kicillof, que sus críticas se encendieron. El gobernador bonaerense había dicho no tener manera de corroborar si los que se dieron la vacuna son o no personal de la salud si mienten en una declaración jurada. “Eso es incorrecto”, cruzó el infectólogo a la pregunta en el programa de Nelson Castro.

El infectólogo Eduardo López

El infectólogo Eduardo López

Hay que tratar de pedirle a los políticos, en general, que no se metan con la ciencia porque siempre pierde la ciencia. Hay una matrícula nacional, tanto para las enfermeras como para los médicos (para chequear los datos). A mí me sorprende que digan eso, es fácil de verificar”, se quejó el experto.

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Un nuevo estudio a gran escala sobre la vacuna contra el COVID-19 de Pfizer confirmó que tiene una efectividad superior al 90% para prevenir casos graves

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La información se desprende de los resultados observados en más de medio millón de personas inoculadas en Israel. La cifra fue del 62% para los que habían recibido la primera dosis

Un nuevo estudio a gran escala de la vacuna contra el COVID-19 de Pfizer confirmó que tiene una efectividad superior al 90 por ciento a la hora de prevenir casos graves de la enfermedad.

En concreto, la cifra fue del 92 por ciento en este tipo de casos luego de recibir dos dosis, y del 62 después de una. También mostró que el riesgo de muerte se redujo en un 72 por ciento en las primeras dos o tres semanas después de recibir la primera vacuna. Y la cifra podría subir a medida que la inmunidad colectiva continúe creciendo.

En cuanto a la capacidad de prevenir hospitalizaciones, las cifras fueron: 74 por ciento luego de una dosis y 87 después de la segunda y de 46 y 92 por ciento respectivamente a la hora de evitar la infección por completo. También reportaron un 94 por ciento para prevenir el desarrollo de síntomas.

La información fue recabada a partir de los resultados observados en más de medio millón de personas que fueron inoculadas en Israel, el país que ha vacunado al mayor porcentaje de su población a nivel global y ha usado exclusivamente el inmunizante desarrollado por ese laboratorio.

La información fue igual de alentadora para las personas mayores de 70 que para los demográficos menores. En Israel, más de la mitad de la población ha recibido la primera dosis de la vacuna y el 34,7 por ciento ya tiene ambas en su organismo, según la agencia Bloomberg, que compila información de las campañas de inmunización a nivel global.

Una mujer recibe una vacuna contra el COVID-19 en Israel. (AP Photo/Sebastian Scheiner)Una mujer recibe una vacuna contra el COVID-19 en Israel. (AP Photo/Sebastian Scheiner)

“Se trata de la primera prueba validada por pares de la eficacia de una vacuna en las condiciones del mundo real”, declaró a la agencia AFP Ben Reis, uno de los coautores del estudio, publicado este miércoles el el New England Journal of Medicine.

En paralelo, el doctor Gregory Poland, de la Clínica Mayo en Estados Unidos, le dijo a The Associated Press que los resultados son “inmensamente tranquilizadores”. “Más de lo que esperaba”, expresó.

El informe podría alentar a las autoridades a demorar la aplicación de la segunda dosis de la vacuna para aumentar la cantidad de personas que reciban al menos una. “Preferiría que 100 millones de personas reciban una a que 50 millones reciban dos”, dijo a AP el doctor Buddy Creech, de la univerisdad de Vanderbilt. “Creo que es una estrategia muy aceptable a considerar”, expresó por su parte Poland.

El estudio, llevado a cabo por científicos del instituto Clalit y la Universidad Ben-Gurion, comparó las estadísticas de más de medio millón de personas que habían sido inoculadas durante diciembre o enero con una cantidad equivalente de otras que no lo habían sido. Ninguna de ellas había contraído la enfermedad. 41 personas murieron en total, y 32 de ellas pertenecían al grupo que no había recibido la vacuna.

Adultos mayores vacunados muestran sus "pases verdes", que los habilitan a realizar distintas actividades en el país. Foto: REUTERS/Amir CohenAdultos mayores vacunados muestran sus “pases verdes”, que los habilitan a realizar distintas actividades en el país. Foto: REUTERS/Amir Cohen

Las cifras son consistentes con el 95 por ciento de efectividad que el laboratorio había reportado en sus estudios de fase tres, y que llevaron a distintas autoridades regulatorias a lo largo del mundo a aprobar y comenzar a aplicar la vacuna.

Otro estudio del ministerio de Salud del país de Medio Oriente fue aún más alentador: informó que la vacuna posee una efectividad del 98,9% para prevenir la muerte, un 99,2% de protección contra enfermedades graves, reduce la morbilidad en un 95,8% y disminuye la posibilidad de hospitalización en un 98,9%.

Dado el éxito de la campaña, Israel ha reabierto gran parte de sus actividades. Gimnasios, teatros, hoteles, conciertos y sinagogas registrados en su programa de “pasaportes verdes” ya pueden operar. El pasaporte verde se concede a quienes lleven una semana vacunados contra el coronavirus, o a las cerca de 740.000 personas recuperadas del virus que actualmente no tienen derecho a la vacuna.

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