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Ciencia

Despegó con éxito la misión de SpaceX y la NASA que lleva a 4 astronautas a la Estación Espacial Internacional

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La cápsula bautizada Resilience llegará a destino en la madrugada del martes. Estará 6 meses en el espacio.

Tras sucesivas postergaciones, a las 21:28 de este domingo, la Crew-1 -cuya cápsula fue bautizada Resilience– despegó con éxito desde Cabo Cañaveral, rumbo a la Estación Espacial Internacional (EEI). La misión conjunta de la NASA y la empresa SpaceX lleva cuatro tripulantes en su cabina que estarán al menos 6 meses fuera de la Tierra. Se estima que llegarán a destino a la madrugada del martes, tras un trayecto de 27 horas.

El vuelo de la Crew-1 conduce al Comandante de la Crew Dragon Michael Hopkins, al piloto Victor Glover y a la especialista de la misión Shannon Walker, todos astronautas de la NASA. La cuarta plaza la ocupa Soichi Noguchi, de la agencia espacial JAXA japonesa, veterano del transbordador espacial de la NASA y las misiones rusas Soyuz.

Poco antes de abordar, los astronautas intercambiaron saludos con sus hijos y parejas, quienes se agruparon junto a las ventanillas abiertas de los autos que los trasladaron hasta la nave para despedirse. Todos estuvieron en cuarentena los días previos, para poder garantizar este encuentro previo al despegue.

Una de las primeras imágenes difundidas de los astronautas luego del despegue exitoso. El martes a la madrugada llegarán a la Estación Espacial Internacional. Foto AFP

Una de las primeras imágenes difundidas de los astronautas luego del despegue exitoso. El martes a la madrugada llegarán a la Estación Espacial Internacional. Foto AFP

Quien no pudo estar presente fue el magnate Elon Musk, dueño de SpaceX, quien contó que “muy posiblemente” padece un caso leve de coronavirus. Fue reemplazado por la presidenta de de la compañía, Gwynne Shotwell. También estuvo presente el administrador de la NASA Jim Bridenstine.

Cerca de las 19.30, se vivió un momento de tensión cuando se cerró la escotilla de la nave y se detectó una fuga de oxígeno. Tras corregir este desperfecto, se armó el sistema de escape. Es que si algo salía mal con el cohete Falcon 9, Crew Dragon podía salir del vehículo de lanzamiento a un lugar seguro y amerizar en el océano.

Casi un minuto después de partir, el sistema logró superar el instante “Max Q”, que según SpaceX, es el punto de máxima presión dinámica, donde se maximiza el estrés aerodinámico en una nave espacial en el vuelo atmosférico.

crew-dragon

A los nueve minutos del ascenso, la primera de las dos etapas aterrizó en la plataforma “Just read the instructions” ubicada en el océano Atlántico. Está previsto que descienda verticalmente sobre la cubierta del barco.

A los doce minutos, la cápsula Crew Dragon de SpaceX se separó de la segunda fase del cohete y emprende rumbo a la EEI. Allí comenzó el viaje que veintisiete horas más tarde debería llevar a la tripulación a destino.

Al separarse del Falcon 9 la cápsula Resilience ejecuta la activación de órbita y según la NASA se comprueba la propulsión, así como los sistemas de soporte vital y control térmico.

Con una serie de impulsos de los motores, la cápsula Dragon alcanza velocidad delta y hace “maniobras de elevación de órbita” para “alcanzar” la EEI, según SpaceX.

Cuando la nave y sus cuatro tripulantes se acerquen a la EEI se inicia un proceso autónomo hasta su aproximación final al módulo Harmony. Ocho horas y 30 minutos después, Resilience se acoplará a la estación.

Al arribar, los integrantes de la Crew-1 se convertirán en miembros de la Expedición 64, uniéndose a la astronauta de la NASA Kate Rubins, al comandante Sergey Ryzhikov y al ingeniero de vuelo Sergey Kud-Sverchkov, ambos de la agencia espacial rusa Roscosmos.

El astronauta Soichi Noguch, este domingo, poco antes del lanzamiento. (AFP)

El astronauta Soichi Noguch, este domingo, poco antes del lanzamiento. (AFP)

La fecha original de la misión Crew-1 estaba pautada para el 23 de octubre, pero fue aplazada al 31 de octubre y luego sin fecha hasta que la NASA anunció a fines de septiembre que sería el 14 de noviembre. Pero el sábado fue postergada por la tormenta tropical Eta que el jueves cruzó toda la parte norte de Florida y prosiguió su trayecto en aguas del Atlántico, dejando severas inundaciones en este estado.

Este fue el primer vuelo de rutina de una serie que la NASA espera extender desde Estados Unidos hacia la EEI y que representa la pérdida del monopolio del acceso espacial ostentado por Rusia durante nueve años.

En la que se considera una misión de ensayo, la Demo-2, Bob Behnken y Doug Hurley viajaron a la EEI el pasado 30 de mayo y al cabo de dos meses regresaron a la Tierra en la misma cápsula, que cayó en el Golfo de México de manera controlada y sin problemas el 2 de agosto pasado.

La NASA espera, sin embargo, continuar cooperando con Rusia y para ello propuso facilitar plazas para sus cosmonautas en futuras misiones y pretende que los estadounidenses continúen usando regularmente las neves Soyuz.

Sobre el nombre que los tripulantes escogieron para esta misión, el comandante Mike Hopkins contó que todos permanecieron en cuarentena antes del lanzamiento programado y eso es algo que los fortaleció como grupo.

“Resiliencia, significa funcionar bien en tiempos de estrés o superar eventos adversos, así que creo que todos estamos de acuerdo en que 2020 ha sido ciertamente un año desafiante: una pandemia global, dificultades económicas, disturbios civiles, aislamiento”, expresó Hopkins.

Los 4 jinetes: Mike Hopkins, junto a  Shannon Walker,  Victor Glover y el oriental Soichi Noguchi. Foto REUTERS

Los 4 jinetes: Mike Hopkins, junto a Shannon Walker, Victor Glover y el oriental Soichi Noguchi. Foto REUTERS

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Ya se sabe la fecha en que la Tierra se quedará sin oxígeno

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La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, cambiará para dar paso al metano, cómo era el planeta en sus inicios. Tranquilos, falta mucho para ello.

La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, podría cambiar dentro de unos mil millones de años, con un predominio de metano y bajos niveles de oxígeno, que recordaría a cómo era el planeta en sus inicios, según un estudio que publica  Nature Geoscience.

La investigación, a cargo de la Universidad japonesa de Toho y la agencia espacial estadounidense NASA, sugiere que el oxígeno atmosférico no es permanente en los mundos habitables, lo que tiene implicaciones para la búsqueda de vida en otros planetas similares a la Tierra.

La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, cambiará para dar paso al metano, cómo era el planeta en sus inicios. Tranquilos, falta mucho para ello.

La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, cambiará para dar paso al metano, cómo era el planeta en sus inicios. Tranquilos, falta mucho para ello.

Un indicador de posible vida planetaria es una atmósfera detectable y rica en oxígeno, como la que tiene ahora la Tierra, lo que sugiere la existencia de plantas y la fotosíntesis.

Sin embargo, el tiempo de vida de estas bioseñales basadas en el oxígeno de la atmósfera terrestre es incierto, sobre todo en un futuro lejano.

Por ello, el equipo modeló los sistemas de la Tierra, incluidos el clima, los procesos biológicos y geológicos, para examinar la escala temporal de las actuales condiciones atmosféricas en nuestro planeta.

Un indicador de posible vida planetaria es una atmósfera detectable y rica en oxígeno, como la que tiene ahora la Tierra, lo que sugiere la existencia de plantas y la fotosíntesis.

Un indicador de posible vida planetaria es una atmósfera detectable y rica en oxígeno, como la que tiene ahora la Tierra, lo que sugiere la existencia de plantas y la fotosíntesis.

El resultado fue que una atmósfera rica en oxígeno “probablemente persistirá durante otros mil millones de años”, antes de que la rápida desoxigenación haga que recuerde a la de la Tierra antes del Gran Evento de Oxidación.

La atmósfera original de la Tierra contenía muy poco oxígeno, pero eso comenzó a cambiar hace unos 2.500 millones de años cuando los niveles aumentaron durante la Gran Oxidación, que marcó un hito en la historia del planeta, pues permitió, con el paso de millones de años, el desarrollo de formas biológicas.

La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, podría cambiar dentro de unos mil millones de años, con un predominio de metano y bajos niveles de oxígeno.

La atmósfera de la Tierra, que hoy es rica en oxígeno y permite la vida, podría cambiar dentro de unos mil millones de años, con un predominio de metano y bajos niveles de oxígeno.

Los autores sugieren que la detección de oxígeno atmosférico en la Tierra podría ser posible sólo durante el 20 o el 30 % de la vida del planeta y consideran que la futura desoxigenación será “una consecuencia inevitable del aumento” de los flujos solares.

Si lo mismo ocurre en otros planetas, indica el estudio, entonces se necesitan biofirmas adicionales en la búsqueda de vida extraterrestre.

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Hallazgo revelador: confirman la existencia de una capa oculta en el núcleo de la Tierra

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Es un descubrimiento digno de una novela de Julio Verne. De acuerdo a los expertos, se trata de un “núcleo más interno” ubicado en el centro de nuestro planeta.

Investigadores de la Australian National University (ANU) confirmaron con el rastreo de miles de modelos numéricos la existencia de un “núcleo más interno” en las profundidades la Tierra.

La autora principal del estudio, la investigadora Joanne Stephenson, dice que si bien esta nueva capa es difícil de observar, sus propiedades distintivas pueden apuntar a un evento dramático y desconocido en la historia de la Tierra.

“Encontramos evidencia que puede indicar un cambio en la estructura del hierro, lo que sugiere quizás dos eventos de enfriamiento separados en la historia de la Tierra”, explicó Stephenson en un comunicado.

Las capas de la Tierra como las conocíamos hasta hoy. Foto: Wikipedia

Las capas de la Tierra como las conocíamos hasta hoy. Foto: Wikipedia

Y detalló: “Los detalles de este gran evento son todavía un poco misteriosos, pero hemos agregado otra pieza del rompecabezas cuando se trata de nuestro conocimiento del núcleo interno de la Tierra”.

Stephenson dice que investigar la estructura del núcleo interno puede ayudarnos a comprender más sobre la historia y la evolución de la Tierra.

“Tradicionalmente nos han enseñado que la Tierra tiene cuatro capas principales: la corteza, el manto, el núcleo externo y el núcleo interno. La idea de otra capa distinta se propuso hace un par de décadas, pero los datos no han sido muy claros -aclara la experta-. Solucionamos esto mediante el uso de un algoritmo de búsqueda muy inteligente para rastrear miles de modelos del núcleo interno. Es muy emocionante, ¡y podría significar que debamos volver a escribir los libros de texto!”.

La investigación fue publicada en el Journal of Geophysical Research: Solid Earth.

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Preocupación por el hallazgo de una nueva mutación híbrida de coronavirus que surgió de la combinación de otras dos variantes

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Las cepas de Reino Unido y California parecen haberse combinado en una fusión que podría marcar el inicio de una nueva fase de la pandemia

Las alarmas están encendidas en California por el descubrimiento de una mutación nueva del coronavirus SARS-CoV-2 que se produjo por la fusión de los genomas británicos y californianos haciendo una versión “híbrida del virus”.

El evento de “recombinación” fue hallado en una muestra del virus en California, informó NewScientist, levando advertencias entre la comunidad científica sobre una probable nueva fase de la pandemia.

El virus híbrido es una recombinación de la variante B.1.1.7 altamente transmisible descubierta en el Reino Unido y la variante B.1.429 que se originó en California y que puede ser responsable de una ola reciente de casos en Los Ángeles porque porta una mutación que lo hace resistente a algunos anticuerpos.

Bette Korber, del Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México, fue la descubridora del recombinante. Ella afirmó el pasado 2 de febrero en reunión organizada por la Academia de Ciencias de Nueva York que había visto evidencia “bastante clara” de la nueva mutación en su base de datos de genomas virales estadounidenses.

De confirmarse su hallazgo, la mutación combinada de los dos genomas sería el primer caso de una variante recombinada desde que empezó la pandemia.

Francia registró el primer caso confirmado de la variante británica de la covid-19 en un ciudadano que regresó a su país el pasado día 19 procedente de Londres, informó el ministerio de Salud.
EFE/Rodrigo Jiménez/Archivo
Francia registró el primer caso confirmado de la variante británica de la covid-19 en un ciudadano que regresó a su país el pasado día 19 procedente de Londres, informó el ministerio de Salud. EFE/Rodrigo Jiménez/Archivo

Sin embargo, todavía no está claro que esto haya sucedido. En diciembre y enero, por ejemplo, dos grupos de investigación informaron de forma independiente que no habían encontrado ninguna evidencia de recombinación, a pesar de que la comunidad científica la esperaba desde hace tiempo, pues es algo común en los coronavirus.

A diferencia de la mutación regular, donde los cambios se acumulan uno a la vez, que es como surgieron variantes como B.1.1.7, la recombinación puede unir múltiples mutaciones de una vez. La mayoría de las veces, estos no confieren ninguna ventaja al virus, pero en ocasiones sí.

La recombinación puede ser de gran importancia evolutiva, según François Balloux del University College London. Muchos consideran que es la forma en que se originó el SARS-CoV-2.

La recombinación podría conducir a la aparición de variantes nuevas e incluso más peligrosas, aunque todavía no está claro qué grado de amenaza podría representar este primer evento de recombinación.

Mutaciones del nuevo coronavirus SARS-CoV-2: Variante británicaMutaciones del nuevo coronavirus SARS-CoV-2: Variante británica

Korber solo ha visto un único genoma recombinante entre miles de secuencias y no está claro si el virus se transmite de persona a persona o es solo una vez.

La recombinación ocurre comúnmente en los coronavirus porque la enzima que replica su genoma es propensa a salirse de la cadena de ARN que está copiando y luego volver a unirse donde la dejó. Si una célula huésped contiene dos genomas de coronavirus diferentes, la enzima puede saltar repetidamente de uno a otro, combinando diferentes elementos de cada genoma para crear un virus híbrido.

La reciente aparición de múltiples variantes del nuevo coronavirus puede haber creado la materia prima para la recombinación porque las personas pueden infectarse con dos variantes diferentes a la vez.

“Es posible que estemos llegando al punto en que esto está sucediendo a un ritmo apreciable”, dice Sergei Pond de la Universidad de Temple en Pensilvania, quien está atento a los recombinantes comparando miles de secuencias del genoma cargadas en bases de datos. Él dice que todavía no hay evidencia de una recombinación generalizada, pero que “todos los coronavirus se recombinan, por lo que es una cuestión de cuándo, no si”.

Una persona se somete a una prueba de covid-19 en Hayward, California (EE.UU.). EFE/John G. Mabanglo/Archivo
Una persona se somete a una prueba de covid-19 en Hayward, California (EE.UU.). EFE/John G. Mabanglo/Archivo

Las implicaciones del hallazgo aún no están claras porque se sabe muy poco sobre la biología del recombinante. Sin embargo, tiene una mutación de B.1.1.7, llamada Δ69 / 70, que hace que el virus del Reino Unido sea más transmisible, y otra de B.1.429, llamada L452R, que puede conferir resistencia a los anticuerpos.

“Este tipo de evento podría permitir que el virus se haya acoplado a un virus más infeccioso con un virus más resistente”, dijo Korber en la reunión de Nueva York.

Lucy van Dorp, del University College de Londres, dice que aún no había oído hablar del recombinante, pero “no se sorprendería demasiado si se comenzaran a detectar algunos casos”.

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