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De asintomático a enfermo grave: el escalofriante misterio del COVID-19 que se esconde en el sistema inmunológico

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Los más recientes estudios descubrieron múltiples facetas de la reacción del cuerpo humano que pueden decidir la sobrevida o la muerte de una persona: una de ellas es que el propio cuerpo ataca a las células que podrían salvarlo de morir por coronavirus

Uno de los misterios más escalofriantes del COVID-19 es por qué algunas personas sufren síntomas moderados o ningún síntoma mientras que otras mueren rápidamente. Y los científicos están comenzando a desentrañarlo.

Un equipo internacional encontró que, en algunas personas con manifestaciones severas de COVID-19, el cuerpo ataca una de sus propias defensas inmunológicas en lugar de al coronavirus. La mayoría fueron de sexo masculino, lo que ayuda a explicar por qué el virus está afectando con mayor gravedad a hombres que a mujeres.

Y otro estudio indica que los niños responden mucho mejor que los adultos a la infección, gracias a células inmunitarias de “primera respuesta”, cuya presencia va menguando con la edad.

Se trata de los más recientes en una serie de estudios que descubren múltiples facetas de la complicada reacción del sistema inmunitario que pueden influir en la balanza entre un buen y un mal resultado. Lo siguiente es determinar si esas nuevas pistas ofrecen maneras para intervenir.

La infección y lo que sucede después de la infección son algo muy dinámico

“Tenemos el conocimiento y la capacidad de fortalecer realmente muchos aspectos del sistema inmunológico. Pero no debemos usar un mazo”, advirtió la doctora Betsy Herold, de la escuela de medicina Albert Einstein en Nueva York, coautora del estudio con niños.

Sumándose a la complejidad está el hecho de que los diversos grados de reacciones en las personas reflejan también otros factores, como lo saludables que eran antes de la infección y a cuánto virus estuvieron expuestas.

“La infección y lo que sucede después de la infección son algo muy dinámico”, dijo Alessandro Sette, científico del Instituto de Inmunología de La Jolla en San Diego, quien estudia otra parte de la respuesta inmunológica.

DEFENSA INMUNITARIA INMEDIATA

El sistema inmunológico tiene dos unidades principales. La inmunidad innata es la primera línea de defensa del organismo. Apenas el cuerpo detecta a un intruso, moléculas importantes, como interferones citocinas –estas últimas causantes de inflamación–, lanzan un ataque a gran escala.

Las células inmunes innatas también alertan a la unidad “adaptativa” más lenta del sistema inmunitario, los francotiradores específicos de gérmenes, para que esté preparada. Las células B comienzan a producir anticuerpos para combatir a un virus, proteínas a las que se presta bastante atención en la búsqueda de una vacuna.

Las citocinas, pequeñas proteínas liberadas por una serie de células inmunitarias, desempeñan un papel clave en la dirección de la respuesta inmunitaria. (scientificanimations.com, CC BY-SA)

Las citocinas, pequeñas proteínas liberadas por una serie de células inmunitarias, desempeñan un papel clave en la dirección de la respuesta inmunitaria. (scientificanimations.com, CC BY-SA)

Sin embargo, los anticuerpos no lo son todo. Otros elementos de la inmunidad adaptativa son las células T “asesinas” que destruyen a las células infectadas con el virus, y las células T y B “de memoria” que recuerdan una infección para actuar con mayor celeridad en caso de volver a encontrarse con el mismo germen.

ELEMENTO AUSENTE

Por lo general, cuando un virus invade una célula, proteínas llamadas interferones Tipo 1 entran en acción, defendiendo a la célula al interferir en el crecimiento viral. Pero nuevos estudios muestran que esas moléculas cruciales estuvieron básicamente ausentes en personas con manifestaciones severas de COVID-19.

Un proyecto internacional descubrió dos razones. En la sangre de casi 1.000 pacientes con casos severos de COVID-19, los investigadores detectaron que 1 de cada 10 tenía lo que se conoce como auto-anticuerpos —anticuerpos que erróneamente atacan a esos que combaten al virus. Particularmente sorprendente fue que 95% de esos pacientes con COVID-19 fueron hombres, pese a que las enfermedades autoinmunes son más comunes en las mujeres.

Los científicos no encontraron las moléculas dañinas en los pacientes con manifestaciones leves del COVID-19 o en asintomáticos.

Una imagen de computadora creada por Nexu Science Communication junto con Trinity College en Dublín de un modelo estructuralmente representativo de un betacoronavirus que es el tipo de virus vinculado al COVID-19, compartida con Reuters 18 febrero 2020. NEXU Science Communication/vía REUTERSUna imagen de computadora creada por Nexu Science Communication junto con Trinity College en Dublín de un modelo estructuralmente representativo de un betacoronavirus que es el tipo de virus vinculado al COVID-19, compartida con Reuters 18 febrero 2020. NEXU Science Communication/vía REUTERS

En otros 660 pacientes enfermos de gravedad, el mismo equipo detectó que 3,5% tenían mutaciones genéticas que no producían interferones Tipo 1.

Cada una de esas vulnerabilidades silentes fueron suficientes para inclinar la balanza en favor del virus en la parte inicial de la infección, dijo el doctor Jean-Laurent Casanova, genetista de enfermedades infecciosas en la Universidad Rockefeller en Nueva York, que codirige el COVID Human Genetic Effort. El especialista recibe paga del Instituto Médico Howard Hughes, que también ayuda a financiar al Departamento de Salud y Ciencia de The Associated Press.

Ciertos interferones son usados como medicamentos y actualmente están siendo estudiados como un posible tratamiento para el COVID-19. El descubrimiento del auto-anticuerpo añade otro factor a considerar.

ACELERADA INMUNIDAD INFANTIL

Se desconoce el motivo por el que los niños aparentemente corren menos riesgo frente al COVID-19. Sin embargo, ocasionalmente enferman lo suficiente para ser hospitalizados, dándole al equipo de Herold la oportunidad de comparar 60 adultos y 65 niños y adolescentes en el sistema de Salud Montefiore de Nueva York.

Los niños produjeron niveles mucho más altos de ciertas citocinas que figuran entre los primeros elementos del sistema inmunitario innato en responder a una infección. Cuando se activa la siguiente fase del sistema inmunitario, tanto adultos como niños crearon anticuerpos que atacaron al coronavirus. Aquí el problema: la reacción inmunitaria adaptativa en los adultos fue más del tipo que puede disparar una reacción inflamatoria excesiva.

Los hallazgos dejan entrever que la enérgica reacción inicial de los menores permite que su sistema inmunitario se adelante al virus, disminuyendo la posibilidad de una reacción exagerada “y eso es lo que los protege”, señaló Herold.

¿INMUNIDAD PREEXISTENTE?

El coronavirus que causa el COVID-19 es nuevo para los humanos. Sin embargo, el equipo de Sette estudió muestras sanguíneas que fueron almacenadas en refrigeradores antes de la pandemia y encontraron que contenían algunas células T de memoria que reconocieron una pequeña porción del nuevo virus en pruebas de laboratorio.

“Puedes decir que se trata de una célula T experimentada. Ya ha estado en combate”, dijo Sette. Investigadores en Alemania, Gran Bretaña y otros países hicieron hallazgos similares.

El nuevo coronavirus tiene primos que causan hasta el 30% de los resfriados ordinarios, así que los investigadores creen que esas células T podrían ser vestigios de catarros anteriores.

Sin embargo, a pesar de las conjeturas “aún no sabemos” que tener esas células T signifique alguna diferencia en quien se enferma gravemente de COVID-19, subrayó Rory de Vries, coautor de un estudio en Holanda que también encontró ese tipo de células T en muestras antiguas de sangre.

Todos estos hallazgos requieren una comprensión más profunda de las innumerables formas en que algunas personas sean más susceptibles que otras.

“Necesitamos observar ampliamente y no apresurar conclusiones sobre alguna faceta en particular del sistema inmunitario”, dijo el inmunólogo de la Universidad de Stanford, Bali Pulendran. También encontró algunas células inmunitarias innatas “en un estado de hibernación” en adultos gravemente enfermos y está buscando diferencias antes y después de que las personas enfermaran.

Pero “no sólo se trata del sistema inmunitario”, advirtió la doctora Anita McElroy, experta en inmunidad viral en la Universidad de Pittsburgh, quien sigue minuciosamente la investigación. ¿Una forma de decir de antemano quién corre mayor riesgo? “Aún estamos muy, muy lejos de eso”.

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Coronavirus

Cómo será el plan de vacunación más grande de la historia del Reino Unido

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Desde hospitales a estadios de fútbol, la semana que viene comenzará el mayúsculo desafío de distribuir las vacunas contra el coronavirus que buscan inmunizar a la población británica

Con la aprobación de vacuna contra el coronavirus de Pfizer y BioNTech por la Agencia Reguladora de Medicamentos y Productos Sanitarios (MHRA) del Reino Unido, se pone en marcha la campaña de vacunación más desafiante del país, un anticipo de lo que también ocurrirá en el resto del mundo.

En la mañana británica, un portavoz del Departamento de Salud y Asistencia Social confirmó que el Gobierno aceptó la recomendación de la Agencia Reguladora de Medicamentos y Productos Sanitarios (MHRA) de aprobar la vacuna de tecnología estadounidense y alemana para su uso en el Reino Unido.

Poco después, el secretario de Salud, Matt Hancock, precisó lo que será un “desafío sanitario”, que implica una logística y distribución nunca antes vista. El funcionario puntualizó a “Sky News” que habría “tres modos de administración” de la vacuna.

“Pronto comenzará el despliegue de la vacuna Pfizer con 50 hospitales preparados y esperando las inyecciones”, dijo Hancock. Según las precisiones del funcionario, primero será aplicada al personal de esos hospitales.

El estadio Ashton Gate en Bristol, posible sede de un vacunatorio masivo en el Reino Unido (Action Images via Reuters/Andrew Boyers)El estadio Ashton Gate en Bristol, posible sede de un vacunatorio masivo en el Reino Unido (Action Images via Reuters/Andrew Boyers)

El Reino Unido había adelantado el operativo. La estrategia desplegada incluye centros de vacunación, que serán grandes sitios donde la gente pueda ir a inmunizarselo que podría incluir en un futuro próximo pabellones o estadios deportivos.

Matt Hancock también explicó que para la campaña, que será un desafío histórico, también “habrá un despliegue comunitario, incluidos médicos de cabecera y farmacéuticos”.

Diarios como The Telegraph agregaban esta mañana que las Fuerzas Armadas y todo el sistema público de salud (NHS) ya han comenzado los preparativos urgentes para la distribución de una vacuna.

En ese sentido, Simon Stevens, director ejecutivo del NHS en Inglaterra, dijo que el programa de vacunación será la “campaña a mayor escala en la historia de nuestro país”.

Una de las mayores dificultades que enfrenta la distribución de la vacuna de Pfizer es que debe mantenerse a menos de 70 grados centígrados bajo cero (Pfizer/Handout via REUTERS)Una de las mayores dificultades que enfrenta la distribución de la vacuna de Pfizer es que debe mantenerse a menos de 70 grados centígrados bajo cero (Pfizer/Handout via REUTERS)

Este organismo gubernamental tiene experiencia comprobada en la distribución de vacunas a gran escala desde la aplicada contra la gripe de invierno hasta la BCG. Una vez que se superen los obstáculos finales y la vacuna llegue a los hospitales, el personal del servicio de salud comenzará a ofrecer a las personas esta vacuna innovadora en un programa que se expandirá para cubrir todo el país en los próximos meses.

Otras fuentes dijeron que alrededor de 10 sitios se transformarán en centros de vacunas dentro de quince días, incluido el hospital Nightingale en el centro London ExCel y el estadio de fútbol Ashton Gate de Bristol.

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Internacional

Nuevo hito de China en su carrera espacial: una sonda perforó la luna para traer muestras

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El material ayudará a los científicos a entender mejor los orígenes de nuestro satélite, su formación y actividad volcánica. El gigante asiático ya logró en 2019 un exitoso alunizaje de una nave en la cara oculta, un logro inédito en el mundo.

La sonda china Chang’e perforó la superficie de la Luna tras haberse posado con éxito en el satélite, en el primer intento de traer muestras lunares desde hace 40 años.

Esta misión es muy delicada técnicamente. Su éxito constituiría un notable avance espacial para China, tras el exitoso alunizaje en 2019 de una nave en la cara oculta del astro lunar, un logro inédito en el mundo.Tras su llegada el martes, la sonda terminó el miércoles las operaciones de perforación del suelo lunar, “y recoge como estaba previsto muestras de la superficie” de la Luna, indicó la agencia espacial china CNSA.

El objetivo de esta nueva misión es traer unos dos kilos de muestras de rocas lunares, perforando el suelo hasta dos metros de profundidad, para ayudar a los científicos a entender mejor los orígenes de la Luna, su formación y actividad volcánica en su superficie.

Si tiene éxito, China será el tercer país que ha extraído muestras del satélite, después de Estados Unidos y la antigua Unión Soviética en las décadas de los años 1960 y 1970.

Esta misión es el primer intento de recuperar rocas lunares desde la misión deshabitada Luna 24, llevada a cabo con éxito por la antigua Unión Soviética en 1976.

La televisión pública china CCTV divulgó un video mostrando a los científicos del centro de control de la misión aplaudiendo cuando la sonda se posó en la superficie lunar.

Una pantalla gigante al fondo de la inmensa sala mostraba las primeras imágenes enviadas por Chang’e 5, las de un paisaje lunar gris saturado de cráteres.

El jefe científico de la NASA estadounidense, Thomas Zurbuchen, felicitó a China por el alunizaje de la sonda.

La sonda Chang’e-5, llamada así por una diosa de la luna en la mitología china, había entrado en la órbita de la Luna el sábado tras 112 horas de viaje desde la Tierra, después de despegar desde la provincia de Hainan (sur) la semana pasada.

Se espera que la nave recoja el material en un día lunar, el equivalente a unos 14 días en la Tierra.

Las muestras serán enviadas a la Tierra en una cápsula que deberá aterrizar en la región china de Mongolia a principios o mediados de diciembre.

A diferencia de la misión soviética Luna 24 de 1976, cuando la sonda realizó directamente el trayecto entre la Luna y la Tierra después de recolectar muestras, China utilizará un método mucho más complicado.

Las rocas se colocarán primero en el módulo de ascenso (que tendrá que llegar a la órbita lunar) antes de ser trasladadas a la cápsula de regreso a la Tierra.

El módulo Chang’e 5 se compone de cuatro partes: un orbitador (que permanecerá en órbita lunar), un aterrizador (que se posó sobre la Luna), un módulo de ascenso (desde el suelo hasta la órbita lunar) y una cápsula de regreso (a la Tierra).

Esta misión constituye una nueva etapa del ambicioso programa espacial chino. China ha invertido miles de millones de dólares en su programa, con la esperanza de contar con una estación espacial tripulada para 2022 y, eventualmente, enviar seres humanos a la Luna.

Esta ambiciosa operación permitirá igualmente al gigante asiático probar nuevas tecnologías, cruciales para enviar astronautas al astro lunar de aquí a 2030.

Los planes para el “sueño espacial” de China, como lo llama el presidente Xi Jinping, se han lanzado bajo su gobierno. El objetivo es equipararse con Europa, Rusia y Estados Unidos en hitos espaciales.

Los ambiciosos objetivos fijados por el gobierno chino incluyen la creación de un cohete superpotente capaz de entregar cargas más pesadas que las que pueden manejar la NASA y la empresa privada SpaceX, una base lunar y una estación espacial permanente tripulada.

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Politica

La movilidad jubilatoria comenzará a debatirse hoy en el Senado

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La reunión se realizará desde las 14 y está previsto que el ministro de Trabajo, Claudio Moroni; y la directora ejecutiva de ANSES, María Fernanda Raverta, expongan a través de videoconferencia ante los legisladores.

El proyecto de ley que modifica el índice de movilidad jubilatoria, enviado por el Poder Ejecutivo al Senado, comenzará a ser debatido hoy durante un plenario de las comisiones de Trabajo y Previsión Social y de Presupuesto y Hacienda de la Cámara alta, se informó oficialmente.

La reunión se realizará desde las 14 y está previsto que el ministro de Trabajo, Claudio Moroni; y la directora ejecutiva de ANSES, María Fernanda Raverta, expongan a través de videoconferencia ante los legisladores.

El proyecto de ley, enviado la semana pasada al Congreso, “propicia una nueva fórmula de movilidad de las prestaciones, mediante la sustitución del artículo 32 de la ley 24.241 y sus modificaciones cuya aplicación se encuentra suspendida por el artículo 55 de la Ley de Solidaridad Social y Reactivación Productiva en el marco de la emergencia”.

La iniciativa impulsada por el Poder Ejecutivo modifica el índice de movilidad jubilatoria, elaborado en base al trabajo de una comisión mixta, y comenzará a utilizarse desde 2021, cuando venza el actual período de emergencia en la materia.

El proyecto contempla un aumento semestral mediante una fórmula que combina los índices de evolución de los salarios (50%) y de la recaudación (50%), vigente durante los gobiernos de Cristina Fernández de Kirchner (2007-2015).

El texto fue elaborado en base a la propuesta de 131 páginas elevada por esa comisión, creada a partir de la Ley 27.541 de Solidaridad Social e integrada por 17 miembros -legisladores del oficialismo y de la oposición y funcionarios nacionales-, cuya labor constó de 17 reuniones en las que se recibieron a 24 expositores.

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